Ceci n’est pas une comète, Mr Messier !

Un nid de plusieurs centaines de milliers d’étoiles situé hors de notre galaxie et en orbite lente autour de celle-ci : l’amas globulaire M3, dans la constellation printanière du Bouvier. L’œil à l’oculaire du télescope, il apparaît comme une tache floue, avec quelques étoiles qui semblent en jaillir. La photographie révèle toute sa splendeur. C’est l’occasion de parler de Mr Messier…

L'amas globulaire M3. Assemblage de 11 photos prises au foyer du télescope T150/750 le soir du 10 mai. Pose de 4 minutes 30 secondes sur 2500 ISO.
L’amas globulaire M3. Assemblage de 11 photos prises au foyer du télescope T150/750 le soir du 10 mai 2015. Pose de 4 minutes 30 secondes sur 2500 ISO.

Charles Messier était un sportif de haut niveau dans la catégorie « chasseurs de comètes », sport très en vogue au 18ème siècle. Il a découvert la quasi-totalité des comètes qui sont apparues dans le ciel entre 1760 et 1775. Il observait depuis Paris, à une époque où le ciel n’était pas noyé par l’éclairage urbain, à l’aide de petites lunettes astronomiques. Son but : accrocher le plus de comètes à son palmarès. Mais il y a dans le ciel de nombreux objets flous en plus des comètes, et dont on ignorait la nature précise. Il s’agissait de galaxies, nébuleuses gazeuses, amas serrés d’étoiles du plus grand intérêt. Mais à l’époque, c’était surtout des objets que l’on pouvait confondre avec les seuls astres dignes d’intérêts pour Charles Messier : les comètes. Il a donc entrepris de cataloguer tous les objets qu’il ne fallait PAS observer ! Ce sont les objets du catalogue de Messier. Il répertorie une centaine d’objets du « ciel profond », qui sont désignés par la nomenclature M (pour Messier) suivie du numéro de catalogue, comme M3 ci-dessus. On utilise toujours cette nomenclature, et on se souvient de Messier pour ce qu’il ne voulait pas observer…

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