Magnitude des étoiles

Un petit mot à propos de la magnitude des étoiles. L’idée est de définir une échelle de brillance des objets du ciel, tel qu’on les voit depuis la surface de la Terre.

Prenons une étoile brillante, comme Aldébaran, étoile principale de la constellation du Taureau (l’œil rouge). Fixons sa magnitude à 1 sur l’échelle. La magnitude 1 va donc désigner des étoiles très brillantes, facilement visibles même en ville. Partant de cette référence, on impose qu’une étoile 100 fois moins brillante est de magnitude 6, soit 5 échelon au-dessus de la magnitude 1. Oui, je sais, c’est bizarre : une magnitude plus grande désigne une étoile plus faible, mais c’est comme ça. Reprenons : une étoile de magnitude 6 est donc 100 fois moins brillante qu’une étoile de magnitude 1, comme Aldébaran. De même, une étoile de magnitude 11 est 100 fois moins brillante qu’une étoile de magnitude 6, donc 10 000 fois moins brillante qu’une étoile de magnitude 1 (100 x 100). Et donc, pour une unité de changement de magnitude (de 1 à 2 par exemple), la brillance apparente diminue d’un facteur 2,5. Comme ça, 5 degrés de magnitude, ça fait un changement de brillance de 2,5 x 2,5 x 2,5 x 2,5 x 2,5, soit un facteur 100. Et on retombe sur nos pattes !

Bon bon bon. Je vous laisse réfléchir à ça. Sachez que la limite de la visibilité à l’œil nu, c’est la magnitude 6. Tout ce qui est plus grand que 6 est invisible à l’œil, il faut un télescope.

Petit exemple : voici une photo de la région de l’étoile epsilon de la constellation du Cygne (aussi appelée Gienah), prise le 12/09/2014 au T150/750, pose de 20 secondes sur 2500 ISO. Epsilon est l’étoile la plus brillante, au centre de la photo. Elle est de magnitude 2,45. La seconde étoile la plus brillante du champ est T du Cygne : magnitude 4,90. Elle est donc environ 10 fois moins brillante que epsilon du Cygne. Toutes les autres étoiles de la photo sont invisibles à l’œil nu…

Gienah-epsilon_cyg2
Le champ autour de l’étoile epsilon du Cygne. Photo prise au foyer du télescope T150/750. Pose de 20 secondes sur 2500 ISO, le 12/09/2014. Photo originale, non traitée.
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